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En el hinduísmo el río Ganges es considerado sagrado y es personificado como una diosa llamada Ganga, o Maa Ganga (madre Ganges), Ganga Devi (diosa Ganges). Este río es adorado por los hindúes ya que creen que bañándose en sus aguas se perdonan sus pecados y ayuda a la liberación del ciclo de la vida y la muerte (samsara).

Los peregrinos viajan largas distancias para sumergir las cenizas de sus parientes en las aguas del Ganges, y de esta manera el espíritu del fallecido estará más cerca de la liberación del samsara.


Pintura india que representa a la diosa Ganga montada sobre un cocodrilo
Pintura india que representa a la diosa Ganga montada
sobre su vajana (vehículo de transporte usado por los dioses
hindúes y en el caso de Ganta se trata de un cocodrilo), Nataraja

Varios lugares sagrados para los hindúes se encuentran a lo largo de las orillas del río Ganges, como por ejemplo Varanasi, Gangotri, Haridwar o Allahabad.

Origen de la importancia del Ganges

El antiguo texto Bhagavata Purana describe el nacimiento del Ganges. Según este texto el dios Vishnu, en una de sus muchas encarnaciones, apareció como Vamana (quinto avatar de Vishnu) en el lugar de sacrificios del Rey Asura Mahabali. Más tarde y para medir el universo extendió su pie izquierdo hasta el final del universo, e hizo allí un agujero con la uña de su dedo gordo del pie.

A través del agujero, el agua pura del Océano Causal (de donde se creó el mundo material, y donde la naturaleza material reside eternamente) entró en este universo como el río Ganges.

Después de haber lavado los pies de loto del Dios, los cuales están cubiertos con azafrán rojo, el agua del Ganges adquirió un bonito color rosado. Debido a que el Ganges toca directamente los pies de loto del Dios Vishnu antes de descender dentro del universo, el Ganges es conocido como “Bhagavat-Padi” que significa “Emanando de los pies de loto de Bhagavan (Dios)”.

Pintura que muestra el descenso de Ganga a la Tierra
Pintura que muestra el descenso de
Ganga a la Tierra, obra de Ravi Varma (1848-1906). Shiva está preparado para aguantar la caída de Ganga. Parvati se encuentra apoyada en la vaca sagrada Surabhi, y el sabio Baguirata está con las manos unidas en actitud devocinal.

El Ganges se instala finalmente en Brahmapura (Monte Meru), morada del Dios Brahma, antes de descender al planeta Tierra a petición de Bhagiratha (rey de un antiguo reino de la India) y de ser colocado de manera segura por el dios Shiva en su cabeza y evitar la destrucción de Bhumi (la Madre Tierra). Luego, el río Ganges fue liberado de los cabellos de Shiva para satisfacer las necesidades de la tierra según la mitología hindú.

En otras leyendas se dice que Himavat fue quien engendró a Parvati y a Ganga. Himavat es una personificación de las montañas del Himalaya, las cuales son conocidas también como Montañas Himavat. Él fue un gobernante del reino Himalaya en la Antigua India, de lo cual se hace mención en la obra épica del Mahabharata. Su mujer es Minavati, la hija del Monte Meru.

Bajorrelieve de las cuevas de elefanta mostrando a Shiva recibiendo a Ganga sobre su cabeza
Bajorrelieve de las cuevas de elefanta (cerca de
Mumbai. El dios Shiva recibe a Ganga sobre su cabeza antes de que caiga a la tierra. Esta forma de Shiva es conocida como Gangadhara. Su mujer Parvati se encuentra al lado de él, y el río Ganga se muestra como una diosa de tres cabezas encima de la corona de Shiva, Sivaraj

Dibujo del siglo XIX que muestra a la diosa Ganga
Dibujo del siglo XIX que muestra a la diosa Ganga.
Estas pinturas conocidas como Kalighat se crearon
para vendérlas a los peregrinos hindúes que
visitaban el famoso templo de Kali en Calcuta

dibujo de Santanu impidiendo que ganga tire a su octavo hijo
Santanu (rey Kuru en el Mahabharata) impidiendo
que Ganga tirara a su octavo hijo, quien llegaría
a ser conocido como Bhishma

El descenso a la tierra de Ganga

Varios años más tarde, un rey llamado Sagara obtuvo mágicamente sesenta mil hijos. Un día, el rey Sagara (uno de los grandes reyes de una antigua dinastía india en la época donde la humanidad estaba gobernada por dioses)  realizó un ritual de culto por el bien del reino. Una de las partes integrantes del ritual era un caballo, el cual fue robado por el celoso Indra (semi-dios de la lluvia y las tormentas). Sagara envió a todos sus hijos a todos los lugares de la tierra para que buscaran el caballo, y lo encontraron finalmente en el inframundo, junto al sabio Kapila (descrito a veces como el nieto de Brahma), el cual llevaba meditando mucho tiempo. Los hijos de Sagara creyeron que este sabio había robado el caballo y comenzaron a insultarle. El sabio abrió sus ojos por primera vez en varios años, y miró a todos los hijos de Sagara. Sólo con esa mirada quemó a los sesenta mil hijos de Sagara llevándoles hasta la muerte.

Las almas de los hijos de Sagara estuvieron deambulando como fantasmas ya que no habían recibido los rituales finales. Cuando Bhagiratha, uno de los descendientes de Sagara e hijo de Dilip, conoció este hecho se comprometió a traer a Ganga a la tierra para que sus aguas pudieran purificar las almas de los hijos de Sagara y pudieran liberarse al cielo.

Bhagiratha rezó a Brahma para que el Ganga descendiera a la Tierra, Brahma accedió y ordenó a Ganga que se dirigiera a la Tierra, así como a las regiones inferiores para que las almas de los descendientes de Bhagiratha pudieran llegar hasta el cielo. Ganga sintió que esto era un insulto ya que iba a ser separada de los cielos y decidió precipitarse sobre toda la Tierra. Bhagiratha se alarmó mucho por este hecho y oró a Shiva para que evitara ese descenso de Ganga a la Tierra tan peligroso.

De manera arrogante Ganga cayó sobre la cabeza de Shiva. Pero Shiva, de una manera calmada, atrapó a Ganga en su pelo y la hizo salir sobre la Tierra en pequeños arroyos. El contacto con Shiva santificó aún más a Ganga. Debido a que Ganga viajó a los submundos o inframundos, ella creó varias corrientes que permanecerían en la Tierra para purificar las almas desafortunadas que allí se encontraran. Ganga es el único río que comprende los tres mundos: Swarga (el cielo), Prithvi (la tierra) y Patala (el inframundo o infierno). Es por ello que Ganga es conocida como Tripathaga en el idioma sánscrito (aquel que recorre los tres mundos).

Figura de terracota de la dinastía Gupta que muestra a Ganga
Figura de terracota de la dinastía Gupta que muestra a Ganga y fue encontrada
en Ahichchhatra (un antiguo reino mencionado en el Mahabharata y cuyos restos fueron descubiertos cerca de Ramnagar, en Uttar Pradesh). Esta figura se encuentra ahora en el Museo Nacional de Nueva Delhi, injamaven

Debido a los esfuerzos realizados por Bhagiratha, para que Ganga descendiera a la Tierra, este río también es conocido como Bhagirathi, y el término Bhagirath prayatna es usado para describir los esfuerzos valientes o los logros difíciles.

Otro nombre como es conocido Ganga es con el nombre de Jahnavi. Ciertas historias cuentan que una vez que Ganga bajó a la Tierra sus turbulentas aguas destrozaron los campos, así como la práctica espiritual de un sabio llamado Jahnu. Este sabio se enfadó tanto por esto que bebió todo el agua del Ganga. Después de esto, los dioses rogaron a Jahnu que liberara todo el Ganga para que pudiera continuar con su misión. Satisfecho con los ruegos, Jahnu liberó las aguas de Ganga a través de sus orejas. Y de ahí viene el nombre Jahnavi (hija de Jahnu) para designar a Ganga.

Se cree que el río finalmente se secará al final del Kali Yuga (la era de la oscuridad, la era actual), justo tal como ocurrió con el río Sarasvati. La siguiente era, en orden cíclico, será el Satya Yuga o la era de la Verdad.

El Ganga en el Rigveda

El Ganga se menciona en el Rigveda, la más antigua y, en teoría, la más sagrada de las escrituras hindúes. Ganga se menciona en el nadistuti (Rigveda 10.75), donde se listan los ríos de este a oeste. En Rigveda 6.45.31, la palabra Ganga también se menciona, pero no está muy claro si hace referencia a un río.

El Rigveda 3.58.6 dice que “tu antigua casa, tu favorable amistad, 0 Héroes, tu riqueza está en las orillas del Jahnavi (JahnAvyAm)”. Posiblemente este verso se pudo referir al Ganges. En Rigveda 1.116.18-19, el Jahnavi y el Delfín del Río Ganges se encontraron en dos versos adyacentes.

Según otras escrituras hindúes, como el Skanda Purana, la diosa Ganga es la madre adoptiva de Karttikeya (Murugan, el dios de la guerra, la victoria, la sabiduría y el amor) quien en realidad era un hijo de Shiva y Parvati.

Parvati creó una imagen de Ganesha (hijo de Shiva y Parvati) y le dio vida después de sumergirle en las aguas sagradas de del Ganges. Y es por ello que se dice que Ganesha tiene dos madres, Parvati y Ganga. Ganesha también es conocido como Dvaimatura y Gangeya (el hijo de Ganga).

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